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모든 코로나 K신약, 영장류센터로 통한다

매일경제 2021.12.02 17:36 댓글0

◆ 팬데믹을 기회로 바꾼 K-R&D ② ◆







지난달 30일 충북 청주 한국생명공학연구원 오창 분원의 국가영장류센터. 고위험성 병원체를 다루는 미래형동물자원동(P5) '동물이용 생물안전 3등급(ABSL3)' 연구시설에선 최근 국내에서 빠르게 확산하며 코로나19 확진자를 양산하고 있는 델타 변이 바이러스 연구가 한창이었다. 영장류를 활용한 감염병 연구와 국내 기업의 신약후보물질 전임상시험(비임상시험)을 총괄해온 홍정주 국가영장류센터 책임연구원은 "코로나19 델타 변이 감염 모델을 기존 코로나19 감염 모델과 비교 분석하는 실험을 진행하고 있다"고 설명했다.

최근 델타 변이보다 전염력이 높은 오미크론 변이 바이러스 확산으로 한국을 비롯한 세계 각국이 방역 강화에 비상이 걸린 것과 관련해 그는 "아직 국내에서는 확진자 가운데 90% 이상이 델타 변이 감염인 만큼 현재는 델타 변이 감염 모델을 우선적으로 연구하고 있다"며 "향후 오미크론 변이가 국내를 장악할 가능성이 높아지면 오미크론 감염 영장류 모델로 대응할 것"이라고 밝혔다.

ABSL3 연구시설을 보유한 생명연 국가영장류센터는 과학기술정보통신부 '코로나19 대응 연구개발지원협의체(협의체)'의 핵심 연구 인프라스트럭처로, 그동안 국내에서 개발된 코로나19 백신·치료제 신약후보물질 대부분이 이곳을 거쳤다. 신약이 임상시험에 들어가려면 먼저 동물 모델에서 약물의 효능과 안전성을 확인하는 비임상시험 결과가 필요한데, 국내에서 코로나19 감염 영장류 모델을 보유한 곳은 국가영장류센터뿐이었기 때문이다.

당초 국가영장류센터는 2018년부터 뎅기열 등 기후변화 감염병 신약 개발 지원 시스템을 구축하고 있었다. 그러던 중 지난해 팬데믹이 발생하면서 과기정통부 요청으로 모든 연구를 중단하고 국내 코로나19 신약 개발 지원에 몰두하는 비상체계에 돌입했다.

생명연 연구진은 지난해 5월 세계에서 네 번째로 코로나19 감염 영장류 모델을 개발하고 코로나19가 영장류에서 지속적인 혈관 염증을 일으킨다는 사실을 세계 최초로 밝혀 국제 학술지 '미국감염병학회지' 표지논문으로 발표했다. 홍 연구원은 "이전까지는 한국에서 영장류로 감염병 실험을 했던 적이 없다 보니 처음엔 모두가 반신반의했다"며 "하지만 논문으로 공신력을 얻자 기업들도 믿고 실험을 맡겼다"고 말했다.

국내 기업이 개발한 코로나19 신약 가운데 협의체의 비임상시험 지원을 통해 임상시험에 진입한 것은 총 25개(치료제 17개·백신 8개)다. 셀트리온의 코로나19 항체 치료제 '렉키로나(레그단비맙)'가 대표적이다. 셀트리온 관계자는 "신약 효능과 안전성을 확인할 수 있었고 그 결과를 활용해 임상시험에 진입할 수 있었다"고 말했다.

지난 8월 3상 임상시험 승인을 받은 SK바이오사이언스의 코로나19 백신 'GBP510'도 앞서 국가영장류센터에서 영장류 실험을 진행했다. 서기원 SK바이오사이언스 팀장은 "빨리 비임상을 끝내고 임상에 진입해야 하는 긴급한 상황이었기 때문에 사람과 가장 가까운 영장류를 활용한 실험 결과가 필요했다"며 "영장류 실험은 신뢰도가 높아 임상계획을 승인받는 데 유리하다"고 설명했다. 최근 3상에 들어간 항바이러스제 신약후보물질인 대웅제약의 'DWJ1248(카모스타트)'과 종근당의 'CKD-314(나파모스타트)'도 협의체 지원을 받아 개발됐다.

지난해 과기정통부는 신약후보물질의 긴급 승인을 목표로 코로나19 백신·치료제 개발 지원을 위해 3차 추가경정예산 175억원을 투입했다. 고경철 협의체 사무국장은 "약효분석, 독성평가, 동물모델 실험 등 현재까지 205개 기관 총 2446건을 지원했다"고 밝혔다.

[청주 = 송경은 기자]



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